THE BAND WAGON – Vincente Minnelli (1953)

Produit en 1953 par la MGM, ce film légendaire réunit la fine fleur de la comédie musicale, plus précisément du backstage musical, « made in Hollywood » : Comden et Green au scénario, Minnelli à la réalisation et, devant la caméra, Fred Astaire et Cyd Charisse.

Perle rare

The Band wagon est certainement LE film qui résume à lui seul toute l’histoire de la comédie musicale américaine. Produit au sein de la MGM par la légendaire Freed Unit (l’équipe d’Arthur Freed), et réalisé par Vincente Minnelli, le grand spécialiste du genre, il réunit les talents d’un couple de danseurs éternels, Fred Astaire et Cyd Charisse, ainsi qu’un tandem de scénaristes à qui l’on doit plusieurs merveilles, Betty Comden et Adolph Green. Le film bénéficie également du savoir-faire de Michael Kidd, immense chorégraphe, et de celui d’Adolph Deutsch qui, comme Comden et Green pour le scénario, se verra nommé aux Oscars pour la meilleure direction musicale.­­ Porté en outre par d’excellents « acteurs de complément », comme Oscar Levant, Nanette Fabray ou James Mitchell, et par les superbes chansons signées Howard Dietz et Arthur Schwartz, The Band Wagon (Tous en scène) fait partie de ces chefs-d’œuvre que l’on ne se lasse pas de revoir. Bon nombre de ses numéros sont d’ailleurs devenus des morceaux d’anthologie : le romantique Dancing in the Dark, bien sûr, mais aussi le majestueux ballet final de Girl Hunt, le bien ­ nommé That’s Entairnment et l’hilarant Triplets étonnent encore par leur brio.

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse

Quand ils reçoivent la commande d’adapter pour l’écran le spectacle The Band Wagon, les scénaristes Betty Comden et Adolph Green décident de s’inspirer une fois encore de la réalité. Après avoir fait revivre l’ère du cinéma muet dans Singin’ in The Rain, ils trouvent ici l’occasion de revisiter l’histoire de Broadway. The Band Wagon étant le dernier show interprété par Fred Astaire et sa sœur Adele en 1932, Comden et Green en profitent pour jouer sur la double image de la star – celle, contemporaine, d’un acteur vieillissant qui commence en privé à se trouver trop âgé pour ce genre de rôles, et celle du jeune homme aérien des années 30, dont se souviennent tous les Américains. Le film sera donc truffé de références, notamment au début, avec le chapeau haut de forme qui évoque instantanément l’élégance d’Astaire dans le film Top Hat, un joyau de 1935.

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse, Nanette Fabray, Jack Buchanan

Le sujet s’inspire d’une revue de 1931 et les lyrics proviennent de divers shows (Three’s a Crowd, The Little Show, The Band Wagon, Flying Colors, Revenge With Music, At Home Abroad et Between The Devi). Arthur Schwartz et Howard Dietz composeront pour le film une nouvelle chanson « That’s Entertainment », véritable credo du monde du spectacle. Contrairement à ce que l’on peut croire, le tournage fut moins euphorique que prévu et Hugh Fordin a rappelé dans The World of Entertainment ! Certains des principaux problèmes, notamment les maux de dents de Jack Buchanan, l’agressivité d’Oscar Levant et l’isolement dans lequel se trouvèrent souvent Nanette Fabray et Cyd Charisse. L’humeur difficile de Levant obligea ainsi Minnelli à lui substituer Nanette Fabray dans le numéro éblouissant des « Triplets » dont il devait être l’interprète.  [Minnelli « De Broadway à Hollywood » – Patrick Brion, Dominique Rabourdin, Thierry de Navacelle – ED. 5 continents Hatier (1985)]

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse
L’histoire

La vente aux enchères des souvenirs du célèbre danseur, Tony Hunter, est un échec, Tony (Fred Astaire) va à New York et se rend compte que, dans l’esprit du public, sa carrière est finie. Pourtant ses amis, Lester (Oscar Levant) et Lily Marton (Nanette Fabra) ont écrit une revue pour lui et en confient la mise en scène au fameux Jeffrey Cordova (Jack Buchanan) qui triomphe à Broadway. Cordova décide de transformer leur modeste « musical » en version moderne de Faust. Tony ne s’entend pas avec sa partenaire, la grande danseuse classique, Gabrielle Gérard (Cyd Charisse), ni avec le chorégraphe, Paul Byrd (James Mitchell), aussi Cordova décide-t-il de réduire son rôle. Tony veut alors quitter le spectacle mais Gabrielle le fait revenir sur sa décision. Le spectacle est un échec retentissant. Tony décide malgré tout de continuer avec l’ensemble de la troupe. Pour cela, il reprend le scénario de base des Marton et vend ses tableaux. Dans sa nouvelle version, après un rodage en tournée, le spectacle triomphe enfin à Broadway. Le sommet de la revue est le grand ballet « Girl Hunt », dansé par Tony et Gabrielle. A la fin de la première, Gabrielle, devant toute la troupe, avoue son amour à Tony et le film se termine en apothéose par la fameuse chanson « That’s Entertainment« .

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Who’s who

On s’en doute, le duo de dramaturges du film est clairement une référence à celui que forment à la ville Betty Comden et Adolph Green (même si eux n’ont jamais été un couple). Ce miroir à peine déformé de la réalité se retrouve en fait dans tout le film, qui prend des airs de réflexion divertissante sur le cinéma. À travers le personnage de star sur le déclin joué – courageusement – par Astaire (les reporters ne braquent pas leurs appareils sur lui mais sur Ava Gardner, qui tient ici son propre rôle), le film interroge le présent du cinéma. Rarement un film hollywoodien aura posé aussi clairement la question de la célébrité, et des rapports conflictuels de l’art et des finances. Comment fait-on pour monter un spectacle quand on n’a pas d’argent ? Et quand ceux qui en ont acceptent de l’investir, peuvent-ils le faire sans dévoyer le projet ? Le film caricature les promoteurs du show business comme de vieux messieurs de Wall Street fumant le cigare et parlant ouvertement de dollars. Mais tout cela peut-il donner une bonne pièce – ou un bon film ?

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire et Ava Gardner (non créditée)
Mise en abyme

Tout comme les scénaristes Comden et Green, le réalisateur Vincente Minnelli ne craint pas de porter un regard critique sur le monde du spectacle (il a dépeint celui d’Hollywood dans The Bad and the beautiful (Les Ensorcelés) et Two Weeks in Another Town (Quinze jours ailleurs). À travers son histoire de pièce en gestation, The Band wagon pose en fait la question du renouvellement de la comédie musicale. À cours d’inspiration, le genre doit-il s’ouvrir au théâtre classique (mais que viendrait faire Faust dans cette galère…), à la vie quotidienne (avec ici les machines à sous et la rue new-yorkaise, même si tout a été filmé en studios à la MGM), ou encore au Film Noir (le splendide ballet final avec son « privé ») ? Ou au contraire, comme semblent le suggérer les auteurs de The Band wagon, la comédie musicale doit-elle garder sa sincérité première ? Le film nous dit que c’est dans le travail, un réel travail collectif où l’on consent à se faire confiance, qu’on peut trouver la beauté, le succès et l’amour. Alors que tout sépare nos deux héros, c’est en répétant, en trouvant le moyen de se mettre sur la même longueur d’onde lors d’un frôlement nocturne dans Central Park, que Fred Astaire et Cyd Charisse peuvent enfin baisser les armes et se mettre simplement au travail. Un travail qui, par sa sincérité, saura toucher le public et qui, en les rapprochant, leur permettra de s’aimer. Ce n’est pas là la moindre des leçons du film.

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse – Dancing in the dark
Programme musical

De même que Singin’ in The Rain est un hommage à l’univers du cinématographe, The Band Wagon est peut-être le plus beau film qu’on ait tourné sur l’art du spectacle et sur la création. Ce mélange d’enthousiasme et de déceptions, de découvertes et de camaraderie trouve ici une dimension exceptionnelle et Minnelli n’a jamais caché que certains des éléments de l’histoire sont autobiographiques et proviennent de l’époque où il travaillait à Broadway. De l’élégant « Bv Myself« , chanté avec nostalgie par Fred Astaire, à l’étourdissant ballet des « Triplets« , de « I Love Louisa«  à « Louisiana Hayride » qu’interprète Nanette Fabray, The Band Wagon intègre avec génie les lyrics à l’histoire, le passage se faisant parfaitement entre la réalité et le spectacle.
Evoquer The Band Wagon, c’est se souvenir soudain de Fred Astaire, déchaîné au Penny Arcade et chantant « A Shine on Your Shoes«  avec un cireur de chaussures noir, ou du sublime numéro « Dancing in The Dark«  dans lequel, en quelques secondes et en quelques pas, Fred Astaire et Cyd Charisse vont s’avouer leur amour en dansant. La simplicité et la perfection que recèle ce moment admirable sont inoubliables. La promenade se transforme naturellement en un ballet et, comme les deux jeunes gens amoureux de The Clock , les deux héros de The Band Wagon vont soudain se trouver presque seuls au monde, évoluant dans un autre univers. Les tensions et les disputes dues à la préparation de la pièce se sont évanouies et il ne reste plus que ces deux êtres qui s’aiment…

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse

A l’opposé de cet instant quasi magique dans lequel la grâce aérienne d’Astaire se combine au charme de Cyd Charisse, le ballet final, « The Girl Hunt«  s’inspire des romans policiers de Mickey Spillane. Le scénario original se contentait d’indiquer : « Exciting Murder Mystery number which is the finale of the show ».
Le génie de Minnelli, d’Alan Jay Lerner, de Roger Edens et de Michael Kidd va éclater ici dans cette évocation de l’univers du Film noir. Un privé, une vamp, des malfrats, quelques indices, l’atmosphère nocturne propice au crime, un cri, des coups de feu, un air de trompette…

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Cyd Charisse – The Girl Hunt Ballet

Apothéose de The Band Wagon, « The Girl Hunt » est l’un des plus admirables moments de l’histoire de la comédie musicale hollywoodienne. L’originalité des décors, volontiers « surréalistes » et la splendeur plastique du numéro sont inoubliables, et le ballet qui oppose dans le bar enfumé Fred Astaire à Cyd Charisse, resplendissante, est un diamant aux mille feux. Vingt-deux ans plus tard, Jack Haley jr. réunira dans That’s Entertainment dont le titre est déjà un hommage à The Band Wagon, quelques-uns des plus beaux morceaux de la comédie musicale de la Metro-Goldwyn-Mayer. Fred Astaire, l’un des narrateurs du film, retrouvera à cette occasion le train et le quai de son numéro « By Myself« . « Le décor était dans un triste état, raconte Fred Astaire. Toutes les fenêtres du train étaient brisées. Personne n’avait dû nettoyer les wagons depuis longtemps. C’était une véritable épave. A l’intérieur, la plupart des sièges étaient arrachés… Bien sûr, rien n’est éternel. »
Evoquant le film, Astaire déclarait à propos de Cyd Charisse : « Elle sait ce que je pense de sa prestation dans « The Girl Hunt Ballet », peut-être mon numéro favori. Lorsqu’on l’a tenue dans ses bras, on reste, à tout jamais, enlacé à elle».

1 – By MyselfFred Astaire  (Tony)

2 – Shine on Your Shoes Fred Astaire (Tony) et un cireur de chaussures (Leroy Daniels)

3 – That’s Entertainment !Fred Astaire (Tony), Oscar Levant (Lester), Jack Buchanan (Jeffrey) et Nanette Fabray (Lily)

4 – The Beggars WaltzCyd Charisse (Gabrielle) et James Mitchell (Paul )

5 – Dancing in the Dark – Cyd Charisse (Gabrielle)  et Fred Astaire (Tony)

6 – I Love Louisa – Fred Astaire (Tony), Nanette Fabray (Lily) et Oscar Levant (Lester)

7 – New Sun in the Sky – Cyd Charisse (Gabrielle)

8 – I Guess I’ll Have to Change My Plan  – Fred Astaire (Tony) et Jack Buchanan (Jeffrey)

9 – Louisiana Hayride  – Nanette Fabray (Lily)

10 – Triplets – Fred Astaire (Tony), Jack Buchanan (Jeffrey) et Nanette Fabray (Lily)

11 – The Girl Hunt Ballet – Fred Astaire (Tony) et Cyd Charisse (Gabrielle)

12 – That’s Entertainment! (Final)  – Fred Astaire (Tony), Cyd Charisse (Gabrielle), Oscar Levant (Lester), Jack Buchanan (Jeffrey) et Nanette Fabray (Lily)

Michael Kidd : le chorégraphe

Couronné de nombreux Tony et d’un Oscar d’honneur, le chorégraphe a signé certains des numéros les plus fameux de l’histoire de la comédie musicale, de The Band Wagon à Hello Dolly.
C’est à Brooklyn que Michael Kidd voit le jour, le 12 août 1915. Son père barbier l’encourage à devenir chimiste, mais le jeune homme reçoit une bourse pour intégrer la School of American Ballet. Il fait dès 1937 ses débuts de danseur dans The Eternal Road et, après plusieurs tournées comme ­ « chorus boy », devient soliste, notamment dans Billy the kid et Barbe-Bleue. Collaborant avec de grands chorégraphes comme Jerome Robbins et Agnes de Mille, il s’en nourrit et, en 1942, signe lui-même certains numéros du spectacle On stage. Très vite le succès arrive et Michael Kidd reçoit en 1947 son premier Tony Award pour la chorégraphie de La Vallée du bonheur (show de Broadway qui sera adapté en 1968 au cinéma par Francis Ford Coppola, avec Fred Astaire, mais sans Kidd).

Direction Hollywood : Décidément en vogue, le chorégraphe se voit décerner un second Tony en 1951 pour Guys and Dolls, puis un troisième l’année suivante pour La Marraine de Charley, La Warner se lançant dans l’adaptation de ce spectacle Kidd est chargé d’en signer les chorégraphies. Hollywood prend alors la mesure de son talent, et s’il continue en parallèle à travailler pour Broadway, c’est surtout pour ses numéros filmés que Kidd sera désormais acclamé. On le retrouve notamment au générique de deux chefs-d’œuvre : The Band Wagon (avec la magnifique danse de Fred Astaire et Cyd Charisse dans Central Park), et Les Sept femmes de Barberousse, dont les numéros constituent peut-être sa plus belle réussite. En 1955, Kidd devient également acteur dans It’s Always Fair Weather (Beau fixe sur New York), où il interprète le rôle d’Angie aux côtés de Gene Kelly et Dan Dailey. La même année, le spectacle Guys and Dolls est adapté à l’écran par Mankiewicz, et c’est Kidd lui- même qui transpose ses chorégraphies pour le cinéma (le film sortira en France sous le titre Blanches Colombes et Vilains Messieurs).

Consécration : Décidément touche-à-tout, Michael Kidd dirige en 1958 Merry Andrew (Le Fou du cirque), film qui restera, avec un épisode de la série Laverne et Shirley, son unique expérience de réalisation. En revanche, il va signer à partir de Li’l Abner la mise en scène de nombreux « musicals » de Broadway, ce qui va le tenir éloigné d’Hollywood pendant quelque temps. Il y reviendra pourtant pour faire danser Julie Andrews dans Star ! de Robert Wise, et Barbra Streisand dans Hello Dolly ! Kidd œuvre encore pour Broadway dans les années 70 et 80, mais avec moins de succès. Disparu en 2007 à l’âge de 92 ans, le chorégraphe reste aujourd’hui l’un des grands noms de la comédie musicale.

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Cyd Charisse (on set)
Cyd Charisse

La belle Cyd (surnommée ainsi par son petit frère qui n’arrivait pas à prononcer «sister») est née le 8 mars 1921 au Texas. Son père, un joaillier amateur de ballet, l’encourage à prendre des cours de danse. Remarquée, la jeune fille part en tournée avec les Ballets Russes et épouse à 18 ans son ex-professeur, Nico Charisse. En 1945, elle danse avec Fred Astaire dans Ziegfeld Follies et signe pour sept ans à la MGM. Chantons sous la pluie fera d’elle une star, avant Brigadoon, Traquenard, La Belle de Moscou… L’héroïne de Tous en scène disparaîtra le 17 juin 2008.

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THE BAND WAGON (Tous en scène) – 1953 – Vincente Minnelli – Fred Astaire, Nanette Fabray, Oscar Levant, Jack Buchanan

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